John Backus

Fotografía izquierda: de [9]. La leyenda dice: "John Backus, líder del grupo que desarrolló FORTRAN (1954-57), fue un desarrollador SSEC precoz." Después de servir en el Ejército Americano en la Segunda Guerra Mundial, Backus recibió su Graduación en matemáticas de la Escuela de Estudios Generales de Columbia en 1949 (y, creo que, también ganó un Master de Columbia, año desconocido). Trabajó en IBM Watson Lab en la Universidad de Columbia de 1950 a 1952, y continuó liderando el Grupo de Investigación de Programación de IBM, y fue honrado como Compatriota IBM en 1963. Además de FORTRAN, Backus también desarrolló BNF (Formulario Normal Backus o Backus Naur Form, una aplicación de gramática generativa de Noam Chomsky para idiomas informáticos formales), el idioma que se usa para describir formalmente idiomas informáticos, y fue el autor principal del Informe Revisado Algol 60. Se retiró en 1991. Cita del premio ACM Turing:

Por contribuciones profundas, influentes y duraderas al diseño de sistemas de programación prácticos de alto nivel, notables a través de su trabajo en FORTRAN, y por la publicación transcendental de procedimientos formales para la especificación de idiomas de programación.

John Backus murió en su casa en Ashland, Oregón, Marzo 17, 2007.

En 2004 tuve la siguiente correspondencia por email con él, después de una presentación:

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Fecha: Mié., 31 Mar 2004 12:06:14 EST
De: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
Para: John Backus <jbackus1@xxxxx.xxx>
Asunto: Historia de la Computación de la Universidad de Columbia

Hola John, genial poder contactar contigo. Desde que empecé a trabajar en lo que todavía llamamos Watson Lab, siempre has sido el héroe local.

La primera vez que me encontré con la programación y Fortran fue en 1965 en el Ejército, y llegué a Columbia en 1966 (cuando IBM todavía estaba ahí, en el mismo edificio en el que me siento ahora, pero no lo sabía en ese momento). En aquellos días, Watson Lab todavía estaba llenos de chips, tarjetas y cables pequeños. Todavía tengo un maletín de metal de los 40 de alguien y una pila de manuales EAM (mi primera experiencia de "programación" fue en la 407).

Paul [McJones] remarcó mi web sobre historia de computación de Columbia:

http://www.columbia.edu/acis/history/

la cual, como supongo que habrás visto, puede llevar a través de enlaces a una cantidad infinita de sub páginas sobre gente, equipamiento y eventos, además de muchos libros y publicaciones online. Empecé a trabajar en este cuando descubrí que me había convertido (casi) en el más viejo de aquí, y la fuente de nostalgia favorita de todos.

Sin embargo, cuando empecé a escribir me interesé mucho más en las eras de Eckerd and Watson Lab que en lo que recordaba de primera mano. Especialmente cuando empecé a recibir llamadas e emails de veteranos de aquellos tiempos, incluyendo Herb Grosch, Eric Hankam, Ellie Krawitz, Ken Schreiner, y Seymour Koenig, probablemente recordarás a todos ellos (y accesibles a través de email), así como muchos otros de los años posteriores a tu retiro. Eric todavía vive en el mismo apartamento, a la vuelta de la esquina. Ellie está en NYU. Herb está en la Universidad de Toronto.

Este lugar tiene una historia increíble, una que es en parte una gran desconocida en Columbia, por no decir el resto del mundo. Casualmente, Columbia está celebrando su 250º aniversario este año, y me he convertido de facto en el historiador informático para la ocasión, metiendo material de manera lenta pero segura en la web C250:

http://www.columbia.edu/c250/

Por ej. Hollerith (y pronto Eckert) como "Columbians Adelantados a Su Tiempo", así como dentro del volumen conmemorativo ("Al Tanto de Columbia").

Si rebuscas a través de las páginas de historia de la computación, verás que he intentado identificar un número decente de primeros (algunos de ellos discutibles) que pueden atribuirse a Columbia y/o Watson Lab en Columbia como la primera computación científica automatizada, la reunión de la fundación del ACM, y (esta está es de tu campo) el SSEC, sobre si hay alguna escuela de pensamiento que se atribuya ser la primera arquitectura informática von-Neumann (en la que se habilitó una operación de programas almacenados y mezcla de instrucciones y datos en el mismo almacenamiento, incluso aunque ese no fuese su modo normal de operación, e incluso aunque su memoria interna fuese diminuta):

http://www.columbia.edu/acis/history/ssec.html

Bueno, no quiero que esta nota sea demasiada larga, así que la resumiré diciendo que estaría encantado de saber tu opinión e incorporar (con crédito por supuesto) cualquier cosa que quieras añadir, así como cualquier corrección. Aquí, tengo un bosquejo biográfico un poco endeble:

http://www.columbia.edu/acis/history/backus.html

y me encantaría completarlo, particularmente con cualquier asunto relacionado con Columbia o Watson Lab. (Hay un hilo actual en el grupo online Alt.Folklore.Computers sobre dónde fueron las primeras instalaciones Fortran. Me pregunto si te mantuviste en contacto con Watson Lab después de irte y si les enviaste versiones primitivas para su 650 o NORC.)

También, si tienes cualquier recuerdo de Wallace Eckert, podría añadirlos a su perfil:

http://www.columbia.edu/acis/history/eckert.html

antes de que C250 lo haga público.

¡Gracias!

– Frank

Frank da Cruz
El Proyecto Kermit
Universidad de Columbia
612 West 115th Street
Nueva York NY 10025-7799
USA

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Fecha: Dom., 11 Jul 2004 15:00:37 -0400 (EDT)
De: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
A: "John Backus" <jbackus1@xxxxxxx.xxx>
cc: "Dr. Herbert R.J. Grosch" <hgrosch@xxxxxxx.xxx>
Asunto: Historia de la Computación de Columbia (otra vez)

Hola John, Herb [Grosch] me animó a intentar contactar contigo otra vez. No tengo mucho que añadir a mi primer mensaje, excepto que he realizado muchas indagaciones desde entonces y, como Herb notó, tengo material nuevo sobre el período de Eckert en el Observatorio Naval:

http://www.columbia.edu/acis/history/navalobservatory.html
http://www.columbia.edu/acis/history/almanac.html
http://www.columbia.edu/acis/history/tableprinter.html

Incluso aunque esto tenga poco que ver con Columbia, más allá de la conexión con Eckert, encontré los años de la Guerra fascinantes, probablemente porque mis padres estuvieron en la Guerra, así que crecí con ello. ¡Incluso una pequeña biblioteca de Almanaques Aéreos del tiempo de la guerra en mi estantería!

Estaba buscando a través del material de Backus en la Web ahora mismo, y note algunos paralelismos:

  • Fuiste a la Universidad de Virginia, pero la dejaste pronto y te alistaste al Ejército. Yo también (no sé cómo era la UVA cuando estuviste, pero al principio de los 60, todo lo que hacían los demás era beber hasta el estupor).
  • Tuviste algo de formación técnica en el Ejército; yo también (es dónde aprendí a perforar, cablear, etc., y vi por primera vez Fortran y el IBM 1410 *portátil*, dónde se usaba para programar los primeros “sistemas de comando y control de información" – no sé si eso es bueno o malo, pero es historia).
  • Después del Ejército fuiste a Columbia — yo también (Estudios Generales), con lo que quedaba de la Cartilla GI.
  • ¿Recibiste tu Grado y Masters en Columbia? (Yo también) Algunos de los cursos los tomé en EE (todavía no teníamos un departamento de CS) donde los mismos que originaron Herb Grosch y Wallace Eckert (por ej. Métodos Numéricos), todavía impartido por ex-Watson Labbers.

Como tú (¿?) acabé con una carrera inesperada en computación y aquí estoy, 35 años después. Por cierto, Eric Hankam tuvo una experiencia del Ejército similar a la tuya — ¡se pasó su período completo en la escuela! Aquí tengo su autobiografía:

http://www.columbia.edu/acis/history/hankam.html

De cualquier manera, estaría muy agradecido por cualquier cosa con la que puedas contribuir, como recuerdos, correcciones, o fotografías de tu época en Columbia, o cualquier cosa relacionada. Mi pequeña biografía de Backus:

http://www.columbia.edu/acis/history/backus.html

todavía es un esbozo, y estoy seguro que la lista de la publicación está LEJOS de estar completa (por cierto, tengo un manuscrito en nuestra biblioteca de Libros Extraños llamada "Un enfoque abstracto al problema de cuatro colores y a una teoría de mapas "; ¿es tuyo?)

Supongo que tu proyecto principal en Watson Lab fue el SSEC. Aquí tienes lo que tengo sobre él:

http://www.columbia.edu/acis/history/ssec.html

Concluyo con una sección llamada "¿Fue el SSEC el Primer Ordenador de Programas Almacenados?" sobre la que me encantaría tener tus comentarios. Por cierto, hay un gran tesoro escondido de recuerdos del SSEC en la Universidad Estatal de Carolina del Norte:

http://www.lib.ncsu.edu/archives/collections/pdf/brooke_mc268.pdf

pero parece que la única manera de acceder es en persona.

¡Gracias!

– Frank

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De: "john backus" <jbackus1@xxxxxxx.xxx>
Para: "'Frank da Cruz'" <fdc@columbia.edu>
Cc: "'Dr. Herbert R.J. Grosch'" <hgrosch@xxxxxxx.xxx>
Asunto: RE: Historia de la Computación de Columbia (otra vez)
Fecha: Dom, 11 de Jul de 2004 14:26:03 -0700

Hola Frank,

Me disculpo por no haberte respondido a tu email anterior, pero lo recibí el día que murió mi mujer y las cosas han estado un poco agitadas desde entonces. Todavía estoy muy ocupado trabajando en editar y publicar el libro todavía sin acabar en el que ella trabajó durante los últimos siete años.

Sólo he explorado un poco de la gran cantidad de material que has presentado online, pero lo que he visto es fascinante. Es verdaderamente increíble cómo has podido capturar tantos pequeños detalles. Podría pasarme todo el tiempo siguiendo los intrigantes enlaces que has proporcionado.

Es asombroso cómo han coincidido nuestros pasados. Y es verdad, que cuando yo estaba ahí, todo el mundo en la UVA se ponía a beber hasta la saciedad. ¡Espero que no suspendieses como yo! Mi "carrera" en Columbia también estaba financiado por la cartilla GI. Estaba graduándome en matemáticas.

Pasé muy poco tiempo en Watson Lab. Pero recuerdo mi período en el SSEC con cariño. (Aunque creo que es estirarse demasiado considerarlo el primer ordenador de “programa almacenado”–incluso aunque uno de esos programas que hice usaba algunas células de almacenamiento especialmente preparadas como la fuente de una instrucción después de que se hayan guardado algunos datos en ellas.) Espero ser de alguna ayuda.

Hay mucho que decir, y muy poco tiempo, probablemente sería más fácil si hablásemos por teléfono. ¿Cuál sería un buen momento para hablar?

— John

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Fecha: Lun, 12 Jul 2004 12:44:27 EDT
De: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
Para: "john backus" <jbackus1@pacbell.net>
Cc: "'Dr. Herbert R.J. Grosch'" <hgrosch@hotmail.com>
Asunto: RE: Historia de la Computación de Columbia (otra vez)

> Me disculpo por no responder a tu email anterior, pero lo recibí el día que murió mi > mujer y las cosas han estado un poco complicadas desde entonces.
>
Eso es lo peor que puedo imaginar, lo siento mucho. Al lado de eso, la nostalgia informática no tiene importancia.

> Todavía esto
> muy ocupado trabajando para editar y publicar el libro todavía sin acabar en el que
> había estaba trabajando durante los últimos siete años.
>
Eso ha debido ser duro. ¿Puedo preguntar de qué trata?

> Sólo he explorado un poco de la gran cantidad de material presentase online, pero
> lo que he visto es fascinante. Es verdaderamente increíble cómo has capturado
> tantos pequeños detalles. Me podría pasar todo el rato siguiendo los enlaces
> intrigantes que proporcionas.
>
Gracias, es un trabajo con amor – Debo admitir un grado de nostalgia por los días cuando los ordenadores estaban diseñados y los usaban los científicos para solucionar problemas serios, en comparación a hoy en día, cuando son principalmente entretenimiento para el hogar y dispositivos de compras.

Lo que me gusta más de este trabajo es cómo atrae a la gente que estuvieron aquí hace tiempo. El sitio aparece en una búsqueda web, o alguien cuenta algo sobre él, luego me escriben a mí, y así es cómo crece. Además, tengo el placer de volver a ponerme en contacto con colegas de hace mucho tiempo (¡con su permiso, por supuesto!)

> Es sorprendente cómo ha coincidido nuestro pasado. Y es verdad que cuando atendí
> ahí, también, todo lo que parecían hacer en la UVA era beber hasta la extenuación.
> ¡Espero que no suspendieses como yo!
>
Vi el escrito en la pared y me fui antes de que ocurriese — "no puedes despedirme, ¡dimito!" 🙂

> Mi "carrera" en Columbia también estuvo
> financiada por la cartilla GI. Me graduaba en matemáticas.
>
La cartilla GI fue una cosa increíble. Sin ella, no sé lo que hubieran hecho mis padres después de la Guerra. Me gradué en Sociología, de todas las cosas, pronto descubrí que nadie te pagaría por salvar el mundo, así que acabé (después de conducir taxis y otros trabajos extraños) trabajando en la Facultad de Ingeniería de Columbia y el Departamento de Física, dónde algunos profesores me acogieron bajo sus alas y me dieron tareas de programación — ¡en Fortran por supuesto! — en sus antiguos miniordenadores, y me animaron a tomar cursos y grados. Eventualmente, me gradué con exención en la matrícula, fui contratado en el Centro Informático, y he trabajado ahí desde entonces, haciendo que mis hijos pasasen por Columbia, también con exención de matrícula, así que no puedo quejarme.

> Pasé muy poco tiempo en Watson Lab. Pero recuerdo mi período en el SSEC
> con cariño. (Aunque creo que es una exageración considerarlo el primer
> ordenador de "programa almacenado"—incluso aunque uno de los programas usase
> algún tipo de celdas de almacenamiento especialmente preparadas como fuente de
> una instrucción después de haber guardado algunos datos en ella.) Espero haber sido > de ayuda.
>
Sí, sé que es una exageración 🙂

> Hay tanto que decir, y tan poco tiempo, probablemente sería más fácil hablásemos
> por teléfono. ¿Cuál es un buen momento para llamar?
>
Cualquier momento entre las 9:00am y 1:00pm o 2:00pm y 6:00pm, hora del este, excepto este Jueves por la tarde que estaré en el dentista.

1 xxx xxx-xxxx

¡Gracias por la respuesta!

– Frank

(No tuve respuesta suya después de esto.)

Publicaciones Seleccionadas:

  • Backus, John W., "El Sistema Speedcoding IBM 701", IBM, Nueva York (10 Sep 1953), 4pp.
  • Backus, John W., "El Sistema Speedcoding IBM", El Diario de la Asociación de Maquinaria de Computación, Vol.1 No.1 (Ene 1954), pp.4-6.
  • Backus, John W., y Harlan Herrick, "Speedcoding IBM 701 y Otros Sistemas de Programación Automática", Simposio sobre Programación Automática para Ordenadores Digitales, Oficina de Servicios Técnicos, Departamento de Comercio de los EE. UU., Washington DC (Mayo 1954), pp.106-113.
  • Especificaciones para el Sistema de Traducción Automática de Fórmulas Matemáticas, FORTRAN, IBM División de Ciencia Aplicada, Nueva York (10 Nov 1954), 43pp.
  • Amdahl, G.M, and J.W. Backus, El Diseño del Sistema de IBM Tipo 704, IBM Laboratorio de Ingeniería, Poughkeepsie NY (1955), 11pp.
  • Backus, J.W., et al., El Sistema de Codificación Automático FORTRAN, Procedimientos de la Conferencia de Informática de la Zona Oeste 1957, pp.188-198.
  • Backus, J.W., La Sintaxis y Semántica del Idioma Algebraico Internacional Propuesto de la Conferencia de Zürich ACM-GAMM, Procedimientos de la Conferencia Internacional sobre Procesos de Información, UNESCO, 1959, pp.125-132.
  • J.W. Backus, et al., y P. Naur (ed.), Informe Revisado sobre Idioma de Algoritmos ALGOL 60, CACM, Vol. 6, p. 1; El Diario Informático, Vol. 9, p. 349; Núm. Mat., Vol. 4, p. 420. (1963)
  • J.W. Backus, "La Historia de Fortran I, II, y III", Anales de la Historia de la Computación, Vol.1 No.1 (Julio-Septiembre 1979).

Referencias:

  • Brennan, Jean Ford, El Laboratorio Watson de IBM en la Universidad de Columbia – Una Historia, IBM (1971)
  • Shasha, Dennis, y Cathy Lazere, Fuera de Sus Mentes: las vidas y descubrimientos de 15 científicos informáticos geniales, Copernicus / Springer-Verlag, Nueva York (1995), ISBN: 0-387-97992-1.
  • Papeles de John W. Backus 1954-1994, Biblioteca Americana del Congreso, 2,540 artículos.

Referencias de Fortran y Algol:

  • "Informe Preliminar, Grupo de Investigación de Programación, División de Ciencia Aplicada, Corporación Internacional de Máquinas Empresariales, Noviembre de 10, 1954, Especificaciones para el Sistema de Traducción de Fórmulas Matemáticas IBM, FORTRAN", en Carr. John W. y Norman R. Scott, editores, Notas: Conferencia Especial de Verano Sobre Ordenadores Digitales y Procesadores de Datos, Universidad de Michigan, Facultad de Ingeniería (Verano de 1955).
  • IBM 704 Manual de Referencias de Programador Fortran (15 Oct 1956).
  • IBM 704 Primer Programador de Fortran (1957)
  • IEEE Anales de la Historia de la Computación, Asunto especial, "Vigésimo Quinto Aniversario de FORTRAN", vol.6 No.1 (Enero de 1984).
  • Ekman, Torgil, y Carl-Erik Fröberg, Introducción a Programación Algol (Lärobok i ALGOL), Studentlitteratur, Lund, Suecia (1964) y Oxford University Press, Londres (1967).

Enlaces (todos activos el 4 de Septiembre de 2012):

Obituario:

New York Times, Sección de Negocios, 20 de Marzo, 2007.

Última actualización: Lun. 24 de Abr 2017 09:25:22